SpaceX intentará su segundo lanzamiento de astronautas a la Estación Espacial Internacional tras un problema de despegue de último minuto

(CNN) — SpaceX y la NASA se preparan otra vez para lanzar una nueva tripulación a la Estación Espacial Internacional, después de que el primer intento de despegue se viera frustrado a último minuto por un filtro obstruido.

La misión ––que transportará a dos astronautas de la NASA, un cosmonauta ruso y un astronauta de los Emiratos Árabes Unidos–– está programada para despegar a las 12:34 a.m., hora de Miami, de este jueves desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida.

La Crew Dragon, el vehículo que transporta a los astronautas, se separará del cohete tras el lanzamiento y pasará aproximadamente un día maniobrando en órbita antes de enlazar con la estación espacial. Está previsto que la cápsula se acople a la 1:17 a.m., hora de Miami, del viernes.

El problema que frustró el primer intento de lanzamiento este martes se resolvió a primera hora de la mañana del miércoles, según una actualización de la NASA publicada en su sitio web.

Durante la transmisión del lanzamiento, los responsables informaron que los ingenieros de los sistemas de tierra habían tomado la decisión de suspender el lanzamiento con menos de tres minutos en el reloj. Los ingenieros dijeron que detectaron un problema con una sustancia llamada trietilaluminio trietilboro, o TEA-TEB, un fluido altamente combustible que se utiliza para encender los motores del cohete Falcon 9 en el despegue.

El problema se produjo durante el proceso de «purga», destinado a garantizar que cada uno de los nueve motores del cohete Falcon 9 reciba suficiente cantidad de fluido TEA-TEB cuando llegue el momento del encendido. Según la NASA, el problema surgió cuando el fluido pasó de un tanque de retención en tierra a un «tanque de captura».

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«Después de una revisión exhaustiva de los datos y del sistema de tierra, la NASA y SpaceX determinaron que había un flujo reducido de vuelta al tanque de captura de TEA-TEB en tierra debido a un filtro de tierra obstruido», según la actualización de la NASA.

El filtro obstruido explicaba el error que los ingenieros habían observado el día del lanzamiento, según la NASA.

«Los equipos de SpaceX reemplazaron el filtro, purgaron la línea TEA-TEB con nitrógeno y verificaron que las líneas estuvieran limpias y listas para el lanzamiento».

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Los astronautas de la Crew-6 esperaron a bordo de su cápsula Crew Dragon de SpaceX el martes durante la cuenta atrás del lanzamiento, que finalmente se canceló debido a un problema en los sistemas de tierra. Crédito: NASA

Todo sobre este lanzamiento

Esta misión marcará el séptimo vuelo de astronautas que SpaceX ha llevado a cabo en nombre de la NASA desde 2020, continuando el esfuerzo público-privado para mantener el laboratorio orbital con todo su personal.

El equipo Crew-6 a bordo incluirá a los astronautas de la NASA Stephen Bowen, veterano de tres misiones del transbordador espacial, y Warren «Woody» Hoburg, que volará por primera vez, así como a Sultan Alneyadi, que será el segundo astronauta de los Emiratos Árabes Unidos en viajar al espacio, y al cosmonauta ruso Andrey Fedyaev.

Una vez que Bowen, Hoburg, Fedyaev y Alneyadi estén a bordo de la estación espacial, trabajarán para hacerse cargo de las operaciones de los astronautas de SpaceX Crew-5 que llegaron a la estación espacial en octubre de 2022.

Se espera que pasen hasta seis meses a bordo del laboratorio orbital, realizando experimentos científicos y manteniendo la estación de dos décadas de antigüedad.

La misión se produce mientras los astronautas que se encuentran actualmente en la estación espacial se enfrentan a otro problema de transporte. En diciembre, una nave rusa Soyuz que había sido utilizada para transportar a los cosmonautas Sergey Prokopyev y Dmitri Petelin y al astronauta de la NASA Frank Rubio a la estación espacial sufrió una fuga de refrigerante.

Después de que se considerara que la cápsula no era segura para el regreso de los astronautas, la agencia espacial rusa, Roscosmos, lanzó un vehículo de reemplazo el 23 de febrero. Llegó a la estación espacial el sábado.

Trabajar con los rusos

El cosmonauta ruso Fedyaev se unió al equipo Crew-6 como parte de un acuerdo de transporte compartido firmado en 2022 entre la NASA y Roscosmos. El acuerdo tiene por objeto garantizar el acceso continuo a la estación espacial tanto para Roscosmos como para la NASA. En caso de que la cápsula Crew Dragon de SpaceX o la nave espacial rusa Soyuz utilizada para transportar personas a la estación tengan dificultades y queden fuera de servicio, su homóloga podrá encargarse de poner en órbita a los astronautas de ambos países.

Este vuelo supondrá la primera misión de Fedyaev al espacio.

A pesar de las continuas tensiones geopolíticas provocadas por la invasión de Ucrania en febrero de 2022, Rusia sigue siendo el principal socio de Estados Unidos en la estación espacial. Funcionarios de la NASA han dicho en repetidas ocasiones que el conflicto no ha tenido ningún impacto en la cooperación entre las agencias espaciales de los países.

«La cooperación espacial tiene una historia muy larga, y estamos dando ejemplo de cómo se debe vivir en la Tierra», dijo Fedyaev durante una rueda de prensa el 24 de enero.

Bowen, el astronauta de la NASA de 59 años que será el comandante de la misión Crew-6, también intervino.

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Los astronautas de SpaceX Crew-6 hacen una pausa para una foto tras llegar al Centro Espacial Kennedy en Florida el 21 de febrero: (de izquierda a derecha) el cosmonauta de Roscosmos Andrey Fedyaev, el astronauta de los Emiratos Árabes Unidos Sultan Alneyadi, y los astronautas de la NASA Warren «Woody» Hoburg y Stephen Bowen. Crédito: Kim Shiflett/NASA

«Llevo más de 20 años trabajando y entrenándome con los cosmonautas, y siempre ha sido increíble», dijo durante la sesión informativa. «Una vez que llegas al espacio es una sola tripulación, un vehículo, y todos tenemos el mismo objetivo».

Bowen creció en Cohasset, Massachusetts, y se graduó en Ingeniería Eléctrica en la Academia Naval de Estados Unidos en 1986 y obteniendo un máster en Ingeniería Oceánica en el Programa Conjunto del Instituto Tecnológico de Massachusetts y la Institución Oceanográfica Woods Hole en 1993.

También completó la formación militar en submarinos y sirvió en la Marina de EE.UU. antes de ser seleccionado para el cuerpo de astronautas de la NASA en 2000, convirtiéndose en el primer oficial de submarinos elegido por la agencia espacial.

Anteriormente completó tres misiones entre 2008 y 2011, durante el Programa del Transbordador Espacial de la NASA, registrando un total de más de 47 días en el espacio.

«‘Solo espero que mi cuerpo retenga la memoria de hace 12 años para poder disfrutarlo», dijo Bowen sobre el lanzamiento de Crew-6.

Este es el resto del equipo Crew-6

Hoburg, que ejerce de piloto en esta misión, nació en Pittsburgh y se doctoró en Ingeniería Eléctrica e informática en la Universidad de California, Berkeley, antes de convertirse en profesor adjunto de Aeronáutica y Astronáutica en el MIT. Se unió al cuerpo de astronautas de la NASA en 2017.

«Vamos a vivir seis meses en el espacio. Pienso en hace seis meses y pienso: vale, es mucho tiempo», dijo Hoburg a los periodistas sobre sus expectativas para el viaje.

Sin embargo, Hoburg añadió: «No puedo esperar a echar el primer vistazo por la cúpula», en referencia a la conocida zona de la estación espacial que cuenta con una gran ventana que ofrece vistas panorámicas de la Tierra.

Alneyadi, que en 2019 sustituyó a Hazzaa Ali Almansoori, el primer astronauta de los EAU que viajó a la órbita, se convertirá ahora en el primer astronauta emiratí que completa una estancia de larga duración en el espacio.

En una conferencia de prensa celebrada en enero, Alneyadi dijo que planeaba llevar comida de Medio Oriente para compartirla con sus compañeros de tripulación durante su estancia en el espacio. Practicante de jiujitsu, también llevará un kimono, el uniforme tradicional de este arte marcial.

«Es difícil creer que esto esté ocurriendo de verdad», declaró Alneyadi en una rueda de prensa tras llegar al Centro Espacial Kennedy el 21 de febrero. «No puedo pedir más a un equipo. Creo que estamos preparados: física, mental y técnicamente».

Qué harán en el espacio

Durante su estancia en el espacio, los astronautas del Crew-6 supervisarán más de 200 proyectos científicos y tecnológicos, entre ellos la investigación de cómo se queman algunas sustancias en el entorno de microgravedad y la investigación de muestras microbianas que se recogerán del exterior de la estación espacial.

La tripulación acogerá otras dos misiones clave que harán escala en la estación espacial durante su estancia. La primera es el Boeing Crew Flight Test, que supondrá la primera misión de astronautas en el marco de una asociación Boeing-NASA. Programado para abril, el vuelo llevará a los astronautas de la NASA Barry Wilmore y Sunita Williams a la estación espacial, marcando la última fase de un programa de pruebas y demostración que Boeing necesita llevar a cabo para certificar su nave Starliner para misiones rutinarias de astronautas.

A continuación, en mayo, está prevista la llegada de un grupo de cuatro astronautas a la Misión Axiom 2 (AX-2), un vuelo espacial a la estación espacial financiado con fondos privados. Esa iniciativa, que desplegará una cápsula separada Crew Dragon de SpaceX, tendrá como comandante a Peggy Whitson, una ex astronauta de la NASA que ahora es astronauta privada de la empresa espacial Axiom, con sede en Texas, que actuó como intermediaria y organizó la misión.

También incluirá tres clientes de pago, de forma similar a la Misión Axiom 1, que visitó la estación espacial en abril de 2022, incluidos los primeros astronautas de Arabia Saudita en visitar el laboratorio orbital. Sus asientos fueron pagados por el Reino de Arabia Saudita.

Tanto la misión Boeing CFT como la AX-2 serán hitos importantes, dijo Bowen en enero.

«Es otro cambio de paradigma», dijo. «Esos dos acontecimientos, grandes acontecimientos, en los vuelos espaciales que ocurren durante nuestro tiempo, además de todo el resto del trabajo que tenemos que hacer, no creo que seamos capaces de asimilarlo completamente hasta después de que suceda».

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