Azotada por la sequía, esta isla se está quedando sin agua potable

(CNN)– Cuando Racha Mousdikoudine abre el grifo de la cocina, nunca sabe lo que sucederá.

«Tal vez no obtenga agua en absoluto», le dijo a CNN. “Quizás tome 30 minutos de agua. Quizás el agua solo llegue después de horas de espera”.

Durante los últimos cuatro meses, Mousdikoudine y sus dos hijos tuvieron poca o ninguna agua corriente en su casa en el territorio francés de Mayotte, una isla de unas 310.000 personas en el Océano Índico frente a la costa oriental de África, entre Mozambique y la isla. de Madagascar.

Mayotte se enfrenta a una crisis de agua sin precedentes en medio de una de las peores sequías de su historia, mientras los impactos de la crisis climática causada por el hombre chocan con una falta crónica de inversión en el sistema de agua.

La isla está lidiando con su peor sequía desde 1997 . Sus dos embalses de agua alcanzaron  un “ nivel crítico de disminución ”: uno está al 7% de su capacidad y el otro al 6%, según las estimaciones más recientes, y están a punto de agotarse.

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Esto llevó a drásticos cortes de agua. Los residentes solo tienen acceso al agua durante unas 18 horas seguidas cada dos días, según un calendario publicado por la Prefectura, la subdivisión local del gobierno francés. Muchos dicen que la poca agua que tienen a menudo está contaminada y no es potable.

Los residentes tuvieron que hacer frente al cierre de escuelas y a una creciente crisis sanitaria, mientras las botellas de agua se convierten en un bien escaso –y caro– en los lineales de los supermercados.

En un país como Francia esto es «inimaginable»

Aunque está a 8.000 km de Francia continental, según la ley francesa, Mayotte es tan francesa como los suburbios de París.

Colonizada por Francia en 1841 , la isla fue reconocida formalmente como departamento francés en 2011, lo que significa que tiene el mismo estatus legal que los 96 departamentos que conforman la Francia continental.

El gobierno francés respondió a la crisis. En septiembre, envió 600.000 litros de agua embotellada a la isla para sus residentes más vulnerables y desplegó soldados y funcionarios públicos para ayudar con la distribución de agua. El gobierno también suspendió las facturas de agua para todos los residentes.

Pero muchos mahorais (término utilizado para referirse a los habitantes de Mayotte) todavía se sienten abandonados.

Douainda Attoumani, de 27 años, tiene miedo de lo que le depare el futuro. Vive en una casa de 10 personas, con sus padres, su hermana, cuatro hermanos y dos primos. Cada día es más difícil que el anterior, le dijo a CNN.

“Las autoridades parecen ausentes en nuestro sufrimiento diario”, afirmó, y añadió: “cuando no tengamos agua, ¿qué vamos a hacer realmente? Nos vamos a morir de sed”.

Los soldados descargan bolsas de agua tras la llegada de un barco a la isla francesa de Mayotte que transportaba 600.000 litros de agua embotellada para distribuirla entre las personas más vulnerables del departamento, el 20 de septiembre de 2023.

Muchos, como Mousdikoudine, están enojados.

“Soy una mujer francesa, pero sin autonomía porque no tengo agua”, dijo. “Tengo que elegir entre ir a buscar agua para mi familia o ir a trabajar. En un país como Francia, tener que tomar este tipo de decisiones es inimaginable”.

Los simples actos de lavar o servir vasos de agua para sus hijas, de 7 y 9 años, se convirtieron en un desafío tan grande que ella y su esposo decidieron enviar a las niñas a vivir con su abuela en el territorio francés de La Reunión, a unos dos años. una hora de vuelo desde Mayotte.

La decisión fue extremadamente difícil, dijo Mousdikoudine, pero sintió que no tenía otra opción.

“Llegué al punto en que ya no podía garantizar la seguridad de mis hijos. Prepárales comida adecuada, cuida su higiene, cosas como ir al baño, lavarse”.

«En cualquier momento las cosas pueden salirse de control»

El agua en Mayotte no solo es escasa, sino que la que hay disponible suele estar contaminada.

En línea, los residentes usan el hashtag #MayotteASoif (Mayotte tiene sed) para compartir videos del líquido marrón lleno de sedimentos que emerge de sus grifos. Algunos, incluido Mousdikoudine, han salido a las calles en protesta.

La Autoridad Sanitaria Regional (ARS) de Mayotte identificó varios casos de agua contaminada. A mediados de octubre, los casos de agua «no conforme» rondaban el 3%, dijo a CNN el director general de ARS, Olivier Brahic.

Muchos residentes, sin embargo, creen que la cuestión de la calidad del agua es un problema mucho mayor.

Estelle Youssouffa, legisladora de Mayotte en la Asamblea Nacional francesa, dijo a CNN que la razón por la que las autoridades pueden decir que el agua es potable es porque realizan pruebas sólo una vez que ha estado fluyendo durante varias horas después de una interrupción.

El ARS confirmó a CNN que las pruebas se realizan después de que el agua haya estado corriendo durante 12 horas después de un corte.

Mousdikoudine y Attoumani dijeron que después de un corte, el agua sólo comienza a fluir limpia después de haber estado corriendo durante horas. Pero la mayoría de los residentes no pueden renunciar al agua durante ese tiempo en que está racionada.

Un embalse seco en Dzoumogne, en la isla francesa de Mayotte, en el Océano Índico, el 15 de octubre de 2023.

Mujeres llenan cubos con agua en el distrito de M’tsamoudou, cerca de Bandrele, en Mayotte, el jueves 12 de octubre de 2023.

A medida que continúa la crisis del agua, también aumentan los riesgos para la salud. La isla sufre una epidemia de gastroenteritis aguda , según el Dr. Soumeth Abasse, presidente del comité médico del Hospital de Mayotte.

Las epidemias de gastroenteritis no son inusuales en los meses de verano, dijo Abasse, pero ésta se extiende hasta bien entrado el otoño. «También hemos tenido un empeoramiento de los casos», añadió. «Algunos casos fueron un poco más difíciles, más complicados, y muchos terminaron en cuidados intensivos».

También explicó que las causas de la epidemia son tanto el agua contaminada como los bajos estándares de higiene resultantes de que las personas tienen menos acceso al agua, lo que afecta su capacidad para lavarse las manos, ducharse, descargar los inodoros y limpiar sus hogares.

«Siempre tenemos miedo de una posible explosión de estas enfermedades transmitidas por el agua», afirmó Abasse. «En cualquier momento, las cosas pueden salirse de control y no tenemos suficiente personal para solucionarlo».

La falta de personal del hospital de Mayotte es sólo uno de los muchos problemas de infraestructura que enfrenta el departamento francés.

La población de Mayotte casi se ha duplicado desde 2007 y las mejoras en infraestructura no han seguido el ritmo, afirmó Youssouffa.

Incluso fuera de los períodos de sequía, la producción de agua en el territorio es insuficiente, según la Prefectura, y los cortes de agua son habituales en la isla, mucho antes de las precipitaciones excepcionalmente bajas de este año.

Las crecientes demandas de una población cada vez mayor, junto con los impactos del cambio climático, que está haciendo que las sequías sean más frecuentes y más severas, han ejercido una enorme presión sobre los recursos hídricos de la isla.

«Las lluvias han ido disminuyendo desde hace años», afirmó Youssouffa. «Hemos visto cambiar la trayectoria de los ciclones y la trayectoria de las lluvias en la región… y ese es el impacto directo del cambio climático».

Desde hace años se llevan a cabo conversaciones para construir un tercer depósito de agua y una segunda planta desalinizadora para aumentar la capacidad de producción de agua potable de Mayotte. Pero ninguno de los proyectos ha comenzado, según la Prefectura.

Mayotte ha recibido financiación para ayudar con su grave situación hídrica. En 2014, la Comisión Europea asignó 22 millones de euros (24 millones de dólares) a Mayotte para su suministro de agua, como parte de un paquete de financiación más amplio.

Pero en 2021, los pagos de todo el fondo se suspendieron después de que una auditoría descubriera “graves irregularidades y deficiencias” en la gestión del dinero, antes de reanudarse de nuevo este año. Hasta ahora se ha gastado menos de la mitad del dinero destinado al agua, dijo la Prefectura a CNN.

«No es una vida normal»

Un hombre llena un balde con agua en Dzaoudzi, en la isla francesa de Mayotte, en el Océano Índico, el 7 de noviembre de 2023.

Los mahorais continúan luchando con las repercusiones financieras de la terrible crisis del agua.

En julio, el gobierno francés introdujo un congelamiento de precios del agua embotellada, pero un paquete de seis botellas de 1,5 litros aún puede costar hasta 12 euros (13 dólares), según BFMTV, afiliada de CNN. Esto lo hace inasequible para la mayoría de la población de la isla. Y eso, en primer lugar, si hay agua embotellada disponible.

Elsa Leduc, una trabajadora humanitaria que se mudó a Mayotte desde París en septiembre, dijo que tratar de encontrar agua embotellada se ha convertido en una tarea diaria. “Cada vez que voy al supermercado no hay agua”, dijo. «Tengo que ir a tiendas más pequeñas que son mucho más caras».

Leduc tiene suerte de poder pagar los altos precios, pero la mayoría en la isla no puede. Según el INSEE, el 77% de los habitantes de Mayotte viven por debajo del umbral nacional de pobreza, cifra cinco veces superior a la del resto de Francia.

«El problema de la crisis del agua es que está haciendo que Mayotte sea inhabitable», afirmó Youssouffa. “La crisis es tan grave que está interrumpiendo los servicios públicos. Está interrumpiendo la escolarización. Está interrumpiendo los negocios. No es una vida normal”.

Mousdikoudine y Attoumani, como muchos mahorais, se preguntan por qué las autoridades no se prepararon para ello.

«Desde 2018, hemos tenido pequeños cortes (de agua) y pudimos ver que no llovía», dijo Attoumani, «por lo que deberían haber anticipado y encontrado soluciones».

«Todo el sistema se está desmoronando literalmente ante nuestros ojos, porque se está cerrando», dijo Youssouffa. «No se puede funcionar sin agua».

Todas las esperanzas están puestas en la temporada de lluvias, que comienza en diciembre. Pero a Mousdikoudine le preocupa que no sea suficiente. «Sé que las cosas van a empeorar».

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